最大的望远镜助力研究银河系的结构
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最大的望远镜助力研究银河系的结构

图片:最大的望远镜助力研究银河系的结构

19世纪中期,天文学家威廉·帕森斯(William Parsons)是爱尔兰第3届罗斯伯爵(Earl of Rosse),他建造了当时世界上最大的望远镜,即“帕索斯敦(Parsonstown)”的1.8米“利维坦”(Leviathan)。有了它,他就能辨别出星云的螺旋状,就像诺第留斯号贝壳一样卷曲,后来才被认为是遥远的星系。1852年,普林斯顿大学(Princeton University)的天文学家斯蒂芬·亚历山大(Stephen Alexander)带着一个大胆的理论,登上了《天文期刊》(the天文学Journal)的页面。他认为,也许,银河是一条在天空中飞溅的明亮彩带,是另一个这样的螺旋星云,但从内部却可以看到。
 
他是对的。然而,即使是现在,了解银河系结构的工作还未完成。很难从太阳系的角度来描绘它,它位于银河系的盘面上,在它的一个螺旋臂上。云层的气体和尘埃遮住了视线,尤其是沿着银河中心的视线。
 
现在,天文学家们正在用恒星形成的区域来绘制这些手臂的地图,这些区域包含着水蒸气的云朵,明亮的电波可以穿透气体和尘埃。通过测量它们,观测者们在整个手臂上找到了痕迹,就像在海岸线上的灯塔一样。其中一个是最遥远的前哨站,这一结果在本周的《科学》(Science)杂志上发表。
 
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